Wissenschaftler finden einen Gehirnbereich, der Ängste hemmt

Wissenschaftler finden einen Gehirnbereich, der Ängste hemmt

Neuer Gehirnbereich

Eine kürzlich in der Zeitschrift Nature Communications veröffentlichte Studie hat einen neuen Hirnbereich identifiziert, der den Ausdruck und die Hemmung von Angst steuert. Die Studienergebnisse haben wichtige Auswirkungen auf die Behandlung von posttraumatischen Belastungsstörungen.

Nach jüngsten Schätzungen litten 3,6 Prozent der erwachsenen Bevölkerung in Europa im vergangenen Jahr an einer posttraumatischen Belastungsstörung (PTBS), während fast 7 Prozent die Krankheit zu irgendeinem Zeitpunkt in ihrem Leben hatten.

Obwohl fast die Hälfte aller Erwachsenen während ihres Lebens mindestens ein traumatisches Ereignis erleben, entwickeln nicht alle von ihnen PTBS-Symptome, zu denen erschreckende Rückblenden des traumatischen Ereignisses, Schlafprobleme und Schwierigkeiten bei der Abwehr von Angst gehören.

Die derzeitigen Behandlungen von PTBS umfassen Medikamente und verschiedene Therapieformen, einschließlich Expositionstherapie und Gesprächstherapie. Die meisten PTBS-Medikamente greifen jedoch wahllos alle Neuronen im Gehirn an, während die Verhaltenstherapie einen Rückfall nicht vollständig verhindert.

Neue Forschungsarbeiten dürften die Wissenschaftler jedoch der Entwicklung von PTSD-Therapien näher bringen, die gezielter, effektiver und langlebiger sind. (1)

Stephen Maren, der University Distinguished Professor für Psychologie und Hirnforschung an der Texas A&M University in College Station, leitete ein Team von Forschern, die im Thalamus des Gehirns einen neuen Bereich fanden, der unsere Reaktion auf Angst steuert.

Obwohl die Studie bei Nagetieren durchgeführt wurde, helfen die Ergebnisse, die Reaktion des menschlichen Gehirns auf Angst sowie mögliche neue klinische Strategien zur Behandlung von PTBS zu beleuchten.

Nucleus reuniens “entscheidend” bei der Beseitigung von Ängsten

Prof. Maren und seine Kollegen nutzten das c-Fos Expression Imaging, um die neuronale Aktivität von Ratten zu verfolgen, die Angst auslösenden Szenarien ausgesetzt waren. Sie begannen damit, fünf hörbare Töne mit leichten Stromschlägen zu verbinden, die sie den Nagetieren an die Füße gaben. Dies löste die Angst der Nagetiere aus und erzeugte eine pawlowianische Reaktion in ihnen. (2), (3)

Dann benutzte das Team von Prof. Maren das Äquivalent der Expositionstherapie bei den Nagetieren und setzte sie allmählich über einen längeren Zeitraum den fünf Tönen aus.

In diesem Kontext des Aussterbens der Angst waren die Neuronen im Kern der Nagetiere aktiver und feuerten mehr in Erwartung des schmerzhaften Reizes, was auf die Unterdrückung von Angst hinweist.

Die Forscher verwendeten auch pharmakogenetische Werkzeuge, die sogenannten Designer-Rezeptoren, die ausschließlich von Designer-Medikamenten aktiviert wurden, um Projektionsneuronen im präfrontalen Kortex der Nagetiere zu hemmen. (4)

Diese Neuronen projizierten auf den Nucleus reuniens, und die Experimente zeigten, dass ihre Hemmung die Nagetiere unfähig machte, die Angst zu unterdrücken.

Thalamus Nucleus Reuniens

Wie die Autoren in ihrem Beitrag erklären, wussten die Wissenschaftler bereits, dass der “Thalamus Nucleus Reuniens [….] dichte Projektionen aus dem medialen präfrontalen Kortex [….] erhält und eine zentrale Rolle bei der Regulierung des emotionalen Lernens und Erinnerns spielen kann.” (5)

Die neuen Ergebnisse zeigen jedoch, dass die Neuronen in diesem Bereich “entscheidend für das Aussterben pawlowscher Angsterinnerungen bei Ratten sind”.

Der leitende Forscher der Studie kommentiert die Ergebnisse mit den Worten: “Es ist interessant, weil wir wissen, dass der präfrontale Kortex eine Rolle bei der Regulierung von Emotionen spielt, und so gab es viel Interesse daran, wie er das erreicht”.

“Unsere Forschung, die diese spezielle Projektion vom präfrontalen Kortex auf die Wiederbelebungskerne im Thalamus identifiziert, zeigt auf Teile des Gehirns, die für die hemmende Funktion der Angst wichtig sind, die ein Weg zu neuen Medikamenten, Therapien und Interventionen für psychiatrische Störungen sein könnte.”